Armstrong finit dans le peloton sa course de rentrée

n.c.

Dimanche 18 janvier 2009

Tour Down Under Lance Armstrong a fait un retour prudent à la compétition lors du critérium disputé dans les rues d’Adélaïde en préambule du Tour Down Under qui débute mardi.

Lance Armstrong a concédé avoir dû surmonter une certaine nervosité d’avant-course après s’être contenté de la 63e place à la Cancer Council Classic, un critérium de 51km qu’il a terminé satisfait, dimanche à Adelaïde.

L’Australien Robbie McEwen (Katusha) a remporté l’épreuve, courue devant son public – environ 138.000 spectateurs –, deux jours avant le Tour Down Under qui débute mardi.

Mais toute l’attention était focalisée sur le Texan de 37 ans qui a vaincu un cancer en 1998 avant de revenir à la compétition et de remporter le Tour de France sept fois de 1999 à 2005.

« Je suis content que ce soit terminé », a déclaré l’Américain, beaucoup plus à l’aise dans les courses par étapes que les critériums, où la menace de collision est omniprésente. Il a, du reste, fait la course à l’arrière, un peu détaché du peloton.

« Il y avait beaucoup d’anxiété aujourd’hui mais c’était bien pour un premier jour », a-t-il dit, ajoutant : « Ce n’était pas mon style (de course), mais j’ai pris du plaisir, honnêtement. »

De son côté, Johan Bruyneel, directeur sportif de l’équipe d’Armstrong, Astana, s’est déclaré soulagé du retour de l’Américain après trois ans et demi d’absence.

« C’est un moment important. Après beaucoup de spéculations sur son retour, c’est un fait », a dit le Belge qui s’était d’abord dit choqué quand, en septembre, le Texan avait annoncé son intention de revenir. « Finalement, il est à nouveau un coureur cycliste. J’ai vu qu’il avait vraiment pris du plaisir. »

Robbie McEwen, le vainqueur du jour, s’est imposé au sprint après 30 tours d’un circuit de 1,7 km. Le coureur de Brisbane, qui s’entraîne en Belgique, a remporté trois fois le maillot vert du classement par points du Tour de France.

« C’est le début de la saison et nous manquons encore de repères en course mais mes équipiers ont fait un super-travail, en me protégeant à l’avant, à l’abri du vent. Ensuite, c’était juste une question d’être en bonne position », a assuré McEwen.

La première étape du 11e Tour Down Under sera disputée mardi sur 145 km entre Norwood et Mawson Lakes.

(D’après AFP.)